Overall scientific summary

There is overwhelming evidence that chronic inflammation plays a driving role in both metabolic and cardiovascular diseases (CVD). Whereas the detrimental roles of chronic, low-grade inflammation in adipose tissue and fatty liver have been studied intensively, we still need to elucidate the primary causes of pro-inflammatory changes in patients at increased risk of CVD. We hypothesize that the activation of chronic inflammation is initiated and driven by a disturbed interaction between the intestine, liver and adipose tissue. Insight into the mechanisms leading from pro-inflammatory processes in the intestine to adipose tissue and liver inflammation is now emerging and recent data point at a pivotal role for the inflammasome and autophagy in triggering and modulating the subsequent activation of the chronic inflammatory responses. However, there is still insufficient insight into inflammatory mechanisms to translate this knowledge into potential clinical therapeutic strategies.

We aim to study well-characterized patient cohorts with obesity and CVD traits. We will also take advantage of extensive cohort studies for an integrative genomic approach to determine the causes of chronic inflammation and the role of genetic factors, aging and gut microbiota in this process. Studies in mouse models will improve our mechanistic understanding and help evaluate potential therapeutic interventions. Our project will address the direct link between the primary inflammatory response, over-nutrition and cardiovascular diseases now prevalent in humans. The results should lead to novel nutritional products, biomarkers for diagnosis and monitoring the effects of treatment, and anti-inflammatory therapies for the prevention of CVD.

Popular summary in easily comprehensible Dutch

Overgewicht is een van de belangrijkste oorzaken voor hart- en vaatziekten en gaat samen met bekende risicofactoren zoals type 2 diabetes, hoge bloeddruk en hoog cholesterol- en vet gehalte in het bloed. De gemene deler van deze risicofactoren is de aanwezigheid van een milde maar progressieve vorm van ontsteking. Zo zijn het vetweefsel en de lever van veel obese patiënten ontstoken en zijn algemene ontstekingsfactoren in het bloed licht verhoogd. Het probleem is dat we het ontstaan en het verloop van de ontstekingsprocessen in obese patiënten niet goed begrijpen. In dit programma onderzoeken we de interactie tussen de opname van voedsel in de darm en opslag en verwerking in het vetweefsel en de lever in het ontstaan van de ontstekingsprocessen. Hierbij kijken we specifiek naar het zogenaamde aangeboren afweersysteem, wat de belangrijkste eerste verdedigingslinie is tegen vreemde stoffen en organismen. Wij denken dat het samenspel tussen de bacteriën in de darm en het aangeboren afweersysteem in darm, vet en lever een centrale rol speelt in het ontstaan van hart- en vaatziekten als gevolg van overconsumptie. Meer inzicht in dit samenspel zal leiden tot nieuwe voedingsmiddelen en anti-ontstekingstherapieën om hart- en vaatziekten te voorkomen. Daarnaast zullen er ook specifieke bloed- of weefselfactoren uit voort komen die gebruikt kunnen worden voor diagnose en het volgen van het ontstaan van hart- en vaatziekten.